長輩變得健忘了,是阿茲海默症?還是老年憂鬱症?

長輩變得健忘了,是阿茲海默症?還是老年憂鬱症?
圖片來源/Shutterstock
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像「健忘門診」這類與失智症相關的門診,大都是家屬擔心長輩的狀況,而帶本人前來就診。這時,家屬經常會提到老人家「最近突然連手機都不會用了」,或是「每次出門都買一樣的東西回來」等各種令人困擾的問題。

阿茲海默症這種失智症的特徵之一是「缺乏病識感」,所謂的「病識感」,就是「患者對自己健康狀態的知覺能力」。

最容易理解的例子,就是當思覺失調症的患者被幻覺糾纏,出現「自己正被超能力者追殺」的妄想時,無論別人再怎麼告訴他們「你想太多了」或「不可能有這種事」,他們仍然會堅持:「我沒有生病,奇怪的是你們!」

這種缺乏病識感的表現,也是阿茲海默症的重要特徵之一。因此,如果狀況明明很嚴重了,被家屬帶來就診的老人家卻沒有病識感,仍然堅持「自己沒有痴呆」、「只是健忘了一點,年紀大了都是這樣」,或者「是周遭的人太大驚小怪」,罹患阿茲海默症的可能性就很高。

另一方面,有些人則是擔心自己而主動前來求診,最常見的憂慮就是:「我最近健忘得厲害,是不是得了阿茲海默症?」

如果是憂鬱症造成的假性失智,患者會對健忘感到不安,一直不停地擔憂「自己是不是有問題?」;但真正的失智症患者,對自己的健忘是不會有感覺的。

當然,主動前來就診的老年人當中確實有些是罹患了阿茲海默症,但老年憂鬱症患者占了相當比例卻是不爭的事實。

記憶力衰退明明是憂鬱症造成的,卻被誤認為失智,還被開了抑制阿茲海默症症狀的藥物愛憶欣(Aricept),這樣的老年患者絕對不在少數。原本只要給予憂鬱症藥物就能明顯改善症狀,卻因此錯過了關鍵的治療時機。

老年憂鬱更容易以藥物治好
生理治療比心理諮商更有效

老年憂鬱症有更大程度是「血清素」(serotonin)這種神經傳導物質減少所導致的「生理性疾病」。但在精神醫療上,包括老年患者在內的許多人,對抗憂鬱藥物都會心生排斥。

我必須坦誠地說,目前對於老年憂鬱症,還是以使用藥物的生理性治療為主。應該說,比起年輕人或中壯年的憂鬱症,老年憂鬱症更容易以藥物治癒。

如果是仍在職場奮鬥的中堅世代,會受到工作上的人際關係、麻煩困擾,以及夾處在家人之間的壓力、孩子的教育問題等複雜的因素影響,很難單純地只靠服藥就讓憂鬱症好轉。

但是,很多憂鬱症老人的狀況都是有比較明確的原由,例如「老伴最近剛過世,一個人生活很寂寞」、「身體不再像從前那樣聽話……」

一般人如果聽到老奶奶消沉地說「我再活下去有什麼用」,可能會覺得「事情很嚴重」、「也許會治不好」,但當我診斷出老奶奶是得了憂鬱症並開了抗憂鬱藥物,狀況通常都會意外地好轉,老奶奶就這樣順利適應了獨居生活。

老年憂鬱症雖然有其心理背景,但如果忽視了「血清素等神經傳導物質會隨著年齡增長而減少」這種生理性的「宿命」,就很難順利改善症狀。

一說到服藥,或許有人就會對副作用感到害怕,但只要藥物在體內作用,就無法避開它。症狀改善只是好的那一面,畢竟藥物作用於體內的過程實在很複雜。就算只是服用市售的感冒藥,也會有昏昏欲睡的副作用;而含有解熱鎮痛成分的藥物,則會對胃部造成負擔。

當然,這裡還是要提醒一下,並不是每個人服藥都會有副作用。即使老年人出現副作用的情況比年輕人多一點,也只是每十人中大約有一人的比例。

用藥的效果及出現的症狀因人而異,也因此患者與醫師之間的溝通非常重要。既然知道許多憂鬱症患者在用藥之後,症狀都能在短期內明顯改善,聽到要用藥時就無需太過敏感,否則反而會影響治療。


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書籍名稱
他是憂鬱,不是失智了:老年憂鬱症,難以察覺的心病

作者:和田秀樹
譯者:楊詠婷
出版日期:2018/10/03

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