老年憂鬱症是生理性疾病,藥物治療比心理諮商更有效

老年憂鬱症是生理性疾病,藥物治療比心理諮商更有效
圖片來源/Shutterstock
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這幾年來,我不斷在各地反覆宣導並說明一件事——心因性反應所造成的憂鬱症雖然並不少見,但憂鬱症有更大程度是「血清素」(serotonin)這種神經傳導物質減少所導致的「生理性疾病」。

不像過去某位日本自民黨大老所說的,憂鬱症是「軟弱的人才會得到的疾病」,一個人無論心性是否堅強、性格是否活潑開朗,會得到憂鬱症的時候就會得到。

血清素會隨著年齡增長逐漸減少

那麼,「血清素」又是什麼呢?血清素與負責傳達快樂、喜悅的「多巴胺」(dopamine),以及負責傳達恐懼、不安的「正腎上腺素」(noradrenaline)同為三大神經傳導物質之一,具有調節另兩種神經傳導物質的分泌,以及安定精神的作用。

充足的血清素會讓人有滿滿的幸福感,一直處於快樂愉悅的情緒中,因此又被稱為「幸福荷爾蒙」。

但是,血清素卻會隨著年齡增長而逐漸減少,中壯年之所以被稱為「憂鬱症的好發世代」,最主要的原因就在於此。

如果從細胞神經生理學的角度來看憂鬱症,就是神經傳導物質在突觸(synapse)之間的傳遞出現了問題。

突觸是神經元之間通信的接頭,當中有極微小的間隙。神經元在接收到電信號的刺激後,會藉助神經傳導物質將信息轉為化學信號,再透過間隙傳送到下一個神經元。

若是得到憂鬱症,血清素接受器(受體)就無法正常接收做為神經傳導物質的血清素,使刺激不能順利傳遞,進而讓人產生低落及憂鬱的情緒。

目前最常使用於憂鬱症治療的SSRI(selective serotonin reuptake inhibitors=選擇性血清素再回收體抑制劑),就是能增加突觸間隙中血清素有效濃度的藥物。

(圖片來源:仲間出版提供)

正如上圖所示,沒有被接受器順利接收的血清素,通常會被原本的神經元再次回收,而SSRI類藥物就是藉由抑制血清素的再回收,讓突觸間隙的血清素濃度變高,使刺激的傳遞能夠更為順利。

SSRI比以往的「三環類」、「四環類」抗鬱劑副作用更少、安全性也更佳,因此成為輕鬱階段藥物治療的第一選擇。

老年憂鬱更容易以藥物治好

但在精神醫療上,包括老年患者在內的許多人,對抗憂鬱藥物都會心生排斥。

我必須坦誠地說,目前對於老年憂鬱症,還是以使用藥物的生理性治療為主。應該說,比起年輕人或中壯年的憂鬱症,老年憂鬱症更容易以藥物治癒。

如果是仍在職場奮鬥的中堅世代,會受到工作上的人際關係、麻煩困擾,以及夾處在家人之間的壓力、孩子的教育問題等複雜的因素影響,很難單純地只靠服藥就讓憂鬱症好轉。

但是,很多憂鬱症老人的狀況都是有比較明確的原由,例如「老伴最近剛過世,一個人生活很寂寞」、「身體不再像從前那樣聽話……」

一般人如果聽到老奶奶消沉地說「我再活下去有什麼用」,可能會覺得「事情很嚴重」、「也許會治不好」,但當我診斷出老奶奶是得了憂鬱症並開了抗憂鬱藥物,狀況通常都會意外地好轉,老奶奶就這樣順利適應了獨居生活。

老年憂鬱症雖然有其心理背景,但如果忽視了「血清素等神經傳導物質會隨著年齡增長而減少」這種生理性的「宿命」,就很難順利改善症狀。


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書籍名稱

他是憂鬱,不是失智了:老年憂鬱症,難以察覺的心病

作者:和田秀樹
譯者:楊詠婷
出版日期:2018/10/03

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